Tos seca: qué es y por qué sucede

La tos seca afecta a millones de personas en todo el mundo. Repasamos sus características y posibles explicaciones.
Tos seca: qué es y por qué sucede
Diego Pereira

Revisado y aprobado por el médico Diego Pereira.

Última actualización: 31 julio, 2022

La tos es un reflejo natural que se caracteriza por una expulsión de aire repentina hacia el exterior. En principio, su función es la de despejar las vías respiratorias. Puede ser también un síntoma o una consecuencia de trastornos respiratorios subyacentes, en especial cuando persiste durante varios días. Repasamos las causas de la tos seca y todo lo que debes saber al respecto.

Cuando la tos seca se manifiesta solo de manera ocasional no debería despertar preocupaciones. Los cambios en la temperatura exterior (climas muy fríos o secos) podrían explicarla. Caso contrario sucede cuando se trata de un síntoma que se prolonga por días, semanas e incluso meses. Las causas de la tos seca son muy variadas, y la mayoría del tiempo se trata de un episodio que se puede controlar.

7 causas de la tos seca

La tos seca es un tipo de tos que no se acompaña de flema o de mucosidad (esputo). Contrario a la función que hemos apuntado, se trata de una tos no productiva. Esto se debe a que, en ausencia de lo anterior, no puede despejar las vías respiratorios y por el contrario tiene un efecto irritante. Así, la tos seca se caracteriza por lo siguiente:

  • Cosquilleo o irritación en la garganta.
  • Dolor o incomodidad al momento de tomar agua o pasar alimentos.
  • Sensación de hormigueo permanente.
  • Cambios en el tono de la voz.

La tos seca puede ser un episodio esporádico o prolongarse por una o dos semanas. Cuando el síntoma se extiende más allá de 8 semanas se dice que se padece de tos crónica.

Hay dos principales escenarios detrás de las causas de la tos seca: se trata de un remanente de una condición que se ha superado, o por el contrario de un síntoma de una condición que se tiene en el momento. Te dejamos con 7 posibles explicaciones para ella.

1. Episodios alérgicos

Como bien señalan los expertos, muchos episodios alérgicos, como el asma, se manifiestan en compañía de tos seca. No todos los episodios de asma se desarrollan con tos seca, pero lo cierto es que muchos sí lo hacen. A veces se usa el término tos alérgica para aludir a los cuadros de este tipo desencadenados por entrar en contacto con un alérgeno.

Por ejemplo, el polvo, la caspa en el pelo de los animales, el polen, el polvo del látex y demás. Puede acompañarse en este sentido de otros síntomas de la alergia como goteo nasal, ojos lagrimosos, urticaria, episodios de hinchazón y demás. Suele ser un síntoma que empeora al caer la tarde y por la noche cuando sus desencadenantes son alérgicos.

2. Enfermedad por reflujo gastroesofágico

Las causas de la tos seca incluyen el reflujo
El reflujo gastroesofágico tiene la particularidad de ocasionar síntomas diversos que no siempre se relacionan con facilidad.

Los especialistas asocian algunos episodios de la enfermedad por reflujo gastroesofágico como los catalizadores para la tos seca. La afección se caracteriza porque el ácido del estómago se filtra hacia el esófago.

Se manifiesta también en los episodios no ácidos, también en el reflujo laringofaríngeo. No siempre se acompaña de los síntomas típicos de la afección, como lo son ardor en el pecho, dificultad para tragar y regurgitación de alimentos.

3. Ingesta de algunos medicamentos

Otra de las posibles causas de la tos seca son los efectos secundarios de la ingesta de medicamentos. Tal y como señala la evidencia, muchos de ellos pueden ocasionar episodios de tos persistente.

Los fármacos que suelen generar esta complicación son los inhibidores de la enzima convertidora de angiotensina, los bloqueadores de los canales de calcio, los bloqueadores de los receptores de angiotensina II, el fentanilo, la sitagliptina y el latanoprost.

4. Infecciones virales o bacterianas

Dentro de esta categoría enumeramos una amplia variedad de catalizadores de la tos seca. Las infecciones virales o bacterianas en el tracto respiratorio pueden ocasionar este síntoma, incluso este puede quedar como un remanente durante varios días luego de que se hayan superado. Recopilamos una lista de las principales:

Es muy normal que la tos seca se manifieste después de superar resfriado o gripe. Por lo general, lo hará solo un par de días y luego desaparecerá por sí sola. Lo mismo ocurre con las otras afecciones de la lista.

5. Exposición a agentes irritantes

Las causas de la tos seca incluyen el cigarrillo
El humo de cigarrillo tiene la capacidad de irritar las vías respiratorias y provocar daño pulmonar de gravedad variable.

Los especialistas concuerdan en que la exposición a ciertos agentes ambientales puede ser la causa de la tos seca.

Entre los más importantes destacan el humo cigarrillo (de forma activa o pasiva), el polvo de los lugares de construcción, la contaminación ambiental, los residuos de las fábricas, la interacción con químicos y los gases como subproducto. Quienes se exponen a algunos de estos en un entorno ocupacional tienen un mayor riesgo de desarrollarla.

6. Apnea del sueño

La apnea del sueño se ha relacionado con episodios de tos crónica seca. De hecho, se estima que hasta el 40 % de las personas con apnea del sueño desarrollan tos seca como un síntoma complementario.

No se entiende muy bien la relación, pero los procesos inflamatorios como consecuencia de los ronquidos pueden estar detrás. Dado que muchos de los pacientes experimentan síntomas de reflujo durante la noche, el desencadenante también se puede encontrar en ello.

7. Síndrome de tos de las vías respiratorias superiores

También conocido como síndrome de goteo posnasal, se trata del goteo por la parte posterior de la garganta que se produce frente al exceso de mucosidad en la nariz o en los senos paranasales.

La evidencia indica que uno de sus síntomas característicos es la tos seca. Puede ser el catalizador para episodios crónicos; es decir cuando se prolongan durante más de dos meses.

En compañía de todas estas causas de la tos seca, no podemos dejar de aludir al síndrome de hipersensibilidad a la tos. Aunque se trata de una entidad clínica no lejos de polémica, los expertos la utilizan para referenciar a personas que muestran una mayor sensibilidad a agentes internos y externos que ocasionan el reflejo de la tos.

Recordamos que las explicaciones dadas son solo referenciales. Si manifiestas una tos seca persistente no dudes en buscar asistencia médica. Es probable que se trate de un episodio que requiere tratamiento, de manera que cuanto antes actúes mejor para tu salud.

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