Efecto nocebo, ¿qué es y como funciona?

Seguramente conocerás el efecto placebo, pero ¿sabes qué es el efecto nocebo? ¡Aquí te lo contamos!
Efecto nocebo, ¿qué es y como funciona?
Leticia Aguilar Iborra

Escrito y verificado por la psicóloga Leticia Aguilar Iborra el 30 Marzo, 2021.

Última actualización: 30 Marzo, 2021

Si bien se conoce el fenómeno característico al efecto placebo, el efecto nocebo guarda también relación con la administración de tratamientos y los posibles efectos, en este caso adversos.

El efecto nocebo, en términos generales, se asemeja al efecto placebo en que los efectos adversos de cualquier sustancia, medicamento o algún otro tipo de tratamiento aparecen de manera subjetiva.

Este efecto resulta de la combinación de efectos psicológicos y neurológicos. Aunque sus efectos sean subjetivos, pueden ser un inconveniente para la investigación y los resultados clínicos.

En este sentido, en el efecto nocebo, las creencias y las expectativas de los individuos influyen sobre el resultado de los tratamientos, aunque estos disten de propiedades que impliquen algún tipo de reacción en el organismo.

Aproximación a la definición del efecto nocebo

El efecto nocebo es común.
Este efecto es relativamente común.

El término nocebo, proviene del latín, a lo que podría traducirse como “hacer daño”. Walter. P. Kennedy fue el pionero en referirse a este fenómeno en el año 1961 para referirse a los efectos nocivos administrados tras un tratamiento placebo.

En este sentido, el efecto nocebo hace referencia a la aparición de efectos adversos tras la administración de cualquier tipo de tratamiento. Estos efectos adversos aparecen de manera subjetiva, siendo la administración de cualquier tipo de sustancia inocua para el organismo.

Es frecuente que el efecto nocebo perjudique algunas de las investigaciones con fines de tratamiento, ya que puede mediar en los resultados de la investigación. Por ende, es de suma necesidad desarrollar estrategias de encuadre positivo.

Así se le facilita al paciente la información sobre el tratamiento que se esté administrando y de los posibles efectos adversos con el objetivo de no generar expectativas negativas en el individuo que propicien el efecto nocebo.

Estos efectos se tratan la mayoría de los síntomas que no revisten gravedad. Son independientes además de la administración de la dosis y no atribuibles al tratamiento.

¿Cuáles son las causas de su aparición?

Aún se desconocen los mecanismos claros por los que el efecto nocebo ocurre. En algunos casos, investigar este tipo de fenómeno puede inmiscuir problemas éticos y/o legales. Esto último significa que no se plantee la veracidad de los síntomas al individuo y no informales sobre la posibilidad de síntomas adversos, si los hubiera.

No obstante, se conocen algunos factores que pueden contribuir al efecto nocebo en más o menos amplitud. Entre ellos, pueden encontrarse los siguientes:

Factores que contribuyen a la aparición del efecto nocebo

Los mecanismos psicológicos son el fenómeno del condicionamiento clásico. Ocurriría debido a la relación de contingencias con estímulos discriminativos que facilitan una respuesta adaptada, en función de las expectativas del individuo.

El recuerdo de una respuesta negativa hacia un tipo de fármaco o ante la experiencia vicaria de los efectos producidos con un fármaco semejante u otro tipo de tratamiento en otras personas influye en la respuesta del efecto nocebo.

En este sentido, la recomendación del tratamiento, la información clara y concisa sobre los efectos del tratamiento es indispensable para prevenir la aparición de este fenómeno.

También destacan los factores de personalidad, ya que algunos rasgos pueden repercutir en la aparición del efecto nocebo. Hoy en día se sabe que los rasgos de introversión o la tendencia al pesimismo pueden influir en la aparición de este efecto. Lo mismo puede decirse en individuos con rasgos neuróticos con tendencia a la preocupación.

Los mecanismos neurobiológicos parecen ser desencadenados por la respuesta de ansiedad anticipatoria que se desata a raíz de sugerencias negativas. La activación de los receptores de colecistoquinina (CCK) y la hiperactivación del eje hipotálamo-hipofisario-adrenal (HHA) facilita la respuesta al dolor, produciendo hiperalgesia.

Los factores contextuales como el entorno socio-cultural y la relación especialista-paciente es otro elemento de gran importancia. Una información clara, donde se reflejen los aspectos positivos del tratamiento, advirtiéndose de los negativos puede mediar en el riesgo de aparición del efecto nocebo.

Consecuencias clínicas

Las consecuencias clínicas del efecto nocebo influyen en los resultados terapéuticos y de investigación, aunque se necesita de mayor investigación para conocer de manera específica la causa de los mismos. No obstante, su influencia es indudable en el seguimiento de prescripciones de tratamiento.

Por tanto, las prescripciones terapéuticas se ven influidas por el efecto nocebo. Se ha visto que algunas patologías como el párkinson, la esclerosis múltiple, el dolor neuropático o la migraña se ven afectadas por el fenómeno del efecto nocebo.

Asimismo, algunos tratamientos son más propensos a verse implicados en este fenómeno. Es el caso de las estatinas asociadas al dolor muscular, los antiepilépticos asociados a síndromes neurológicos o la finasteride, asociado con la disfunción eréctil.

¿Cómo prevenir tal efecto?

El efecto nocebo puede prevenirse.
Una correcta relación entre médico y paciente puede ayudar con este problema.

La información clara y concisa por parte de los profesionales es indispensable para disminuir el riesgo de efecto nocebo. Información no engañosa y a la vez tranquilizadora.

El encuadre positivo o framing suele centrar la atención en los beneficios del tratamiento para así prevenir expectativas negativas sobre este que ya surgen de por sí en el individuo.

Esto último incluye la búsqueda del tratamiento y sus efectos por internet, noticias falsas en medios de comunicación, observación de los efectos del tratamiento en otras personas, etc.

En otras palabras, un papel fundamental es el que guarda relación con la relación con el profesional y las habilidades de este para informar sobre el tratamiento. Si bien una de las causas de aparición del efecto placebo guarda relación con la alianza entre profesional y demandante, el efecto nocebo también guarda relación en función con la relación entre estos.

Otras estrategias pueden ser el consentimiento informado contextualizado y la no información, en función de lo que el individuo desee saber. También existe la posibilidad de hablar del efecto nocebo de manera clara a los individuos para crear consciencia de las particularidades que pueden surgir durante el proceso de tratamiento.

No obstante, la aparición de cierta sintomatología suele ser inevitable. Debe ponerse en énfasis la capacidad de los individuos sobre un correcto abordaje de los síntomas leves y hacerles saber que la intolerancia es un problema que puede resolverse mediante ajustes en el tratamiento.

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  • Ferreres,J., Eladi - Baños, J. & Farré M.(2004). Efecto nocebo: la otra cara del placebo. Medicina Clínica, 122 (13), 511-516.

Licenciada en Psicología en la Universidad de Málaga (2009 – 2014) y Máster en Psicología General Sanitaria por la Universidad de Málaga (2015 – 2017). Especialista en terapias contextuales por la Universidad de Almería, cursando actualmente la modalidad de máster. Experiencia en población con enfermedad crónica a través del trabajo voluntario en distintas asociaciones (Asociación de mujeres operadas por cáncer de mama, ASAMMA; atención al paciente en cuidados paliativos domiciliarios en AECC y Asociación Concordia antisida en talleres de prevención) y especializada en duelo, donde ejerció su trabajo en el Parque Cementerio de Málaga (PARCEMASA). Actualmente ejerce su actividad como psicóloga autónoma en la ciudad de Marbella.