¿Qué son los acúfenos o tinnitus?

El tinnitus o acúfeno puede ser muy molesto para la persona que lo padece. En algunos casos, afecta su vida diaria. Conoce los tratamientos disponibles para esta condición.
¿Qué son los acúfenos o tinnitus?
Sandra Golfetto Miskiewicz

Escrito y verificado por la médico Sandra Golfetto Miskiewicz el 19 octubre, 2021.

Última actualización: 19 octubre, 2021

La palabra tinnitus proviene del latín tinnire y significa “tintineo, campanilleo”, mientras que acúfeno proviene del griego akoúein (oír) y phaneros (visible, que puede verse). Por lo tanto, los acúfenos son las percepciones de un sonido en ausencia de un estímulo auditivo externo.

Tinnitus y acúfeno son sinónimos y se usan indistintamente. Aunque la prevalencia real es difícil de precisar, se estima que el 15 al 20 % de la población mundial sufre acúfenos. Es más frecuente a partir de los 50 años.

Clasificación de los acúfenos

Con base en la información aportada por la persona, los médicos clasifican el tipo de tinnitus que presenta el paciente. Existen varias clasificaciones. Esto ayuda a orientar el diagnóstico y luego el tratamiento.

Según la causa

Según su origen, los acúfenos pueden ser los siguientes:

  • Primarios: no existe una causa identificable aparente.
  • Secundarios: causados por una condición específica.

Según quién percibe el sonido

Esta otra clasificación considera dos grupos:

  • Subjetivo: solo la persona escucha el sonido. Es la más frecuente (95 %).
  • Objetivo: el sonido también puede ser percibido por otras personas al acercarse, ya que puede estar asociado a una crepitación de la articulación temporo-mandibular o al murmullo producido por una patología vascular.

Según su tiempo de duración

Los acúfenos agudos duran menos de 6 meses y se consideran crónicos cuando superan ese umbral temporal.

Acúfenos por dolor en articulación temporo-mandibular.
Los trastornos mandibulares pueden derivar en tinnitus y ser audibles desde el exterior.

Causas de los tinnitus

El tinnitus es un síntoma y no una enfermedad. Puede estar presente en diferentes tipos de patologías.

Muchas alteraciones del oído se acompañan de acúfenos como parte de sus manifestaciones. Entre ellas, mencionamos las siguientes:

  • En el oído externo: cerumen impactado en el conducto auditivo u otitis externa.
  • En el oído medio: otosclerosi, otitis media, colesteatoma.
  • En el oído interno: schwannoma vestibular, enfermedad de Meniére, uso de fármacos (aminoglucósidos, vancomicina, furosemida, aspirina). También el carcinoma nasofaríngeo y el hipotiroidismo, aunque en menor medida.

¿Cómo puede el médico determinar la causa de los acúfenos?

Como con cualquier otro síntoma, el diagnóstico comienza realizando una historia clínica detallada. Mediante una serie de preguntas, el médico pedirá describir las características de la molestia.

Luego se realizará una evaluación general para descartar patologías vasculares, geriátricas, endocrinas (diabetes mellitus, hipotiroidismo), neurológicas, déficit vitamina B o de zinc. Para poder identificar la causa, también se realizará un examen físico de oídos, cabeza y cuello.

El examen iniciará con la inspección del conducto auditivo externo y tímpano, valiéndose del otoscopio. Le sigue una prueba bastante sencilla, en la que se usa un instrumento metálico en forma de de horquilla llamado diapasón. Este emite vibraciones a una frecuencia específica.

Dependiendo del testeo que se desee realizar, el diapasón se hará vibrar y se apoyará en la región superior de la cabeza o en la parte ósea detrás del pabellón de la oreja. Una persona sin problemas de audición, percibirá la sonoridad de manera central en ambos oídos.

Test de Weber

El test de Weber nos permite comparar la audición en ambos oídos y así se confirma que si existe un problema de audición. En esta técnica, después de hacer vibrar el diapasón, se colocará a nivel del vértex (región superior) de la cabeza.

En un test normal, el sonido se distribuye equitativamente hacia ambos oídos. Es decir, no se lateraliza. Si el sonido se lateraliza hacia un oído (se siente más hacia ese lado), puede deberse a dos problemas:

  1. Que la persona tiene hipoacusia de tipo conductiva en ese oído. Por ejemplo, por obstrucción del conducto auditivo externo por un tapón de cerumen.
  2. Pudiera tener una hipoacusia neurosensorial, debido a una lesión del nervio auditivo en el oído contralateral.

Test de Rinne

El test de Rinne nos permite comparar la audición en cada oído por separado y localizar clínicamente el sitio de la lesión. Consiste en colocar el diapasón en vibración a nivel del hueso mastoideo y después colocarlo delante del pabellón de la oreja.

En ese momento, se le preguntará al paciente donde escuchó con más fuerza el sonido. En una prueba normal (Rinne positivo), la conducción aérea será mayor que la ósea. Si la audición ósea es mayor que la aérea, indica que hay un problema.

Audiometría

En general, a todas las personas con tinnitus se les recomienda realizarse la audiometría. Esto es porque una gran parte de los pacientes con acúfenos presentan también algún grado de pérdida de la audición.

Estudios de imagen

Los estudios de imagen de cabeza y cuello, como la tomografía computarizada o la resonancia magnética, se hacen solo si existe una indicación precisa. Estas indicaciones incluyen lo siguiente:

  • Tinnitus unilateral que podría sugerir una lesión focal.
  • Tinnitus pulsátil que sugiere una anormalidad vascular.
  • Pérdida asimétrica de la audición.
  • Otros signos de alteración neurológica.

¿Existe un tratamiento para los acúfenos?

El manejo del tinnitus dependerá de la causa subyacente. En el caso de que el tinnitus sea primario, es decir, que después de todos los estudios no se identifique la causa, la persona no requerirá abordaje.

En el caso de un tinnitus crónico muy molesto para el paciente, se podrán adoptar algunas de las siguientes estrategias:

  • Dispositivos auditivos de ayuda: los audífonos son útiles en caso de pérdida de la audición.
  • Terapia auditiva: viene prescrita por los audiólogos. El principio se basa en exponer a la persona a un sonido externo y al concentrarse en escuchar este sonido, se reduce la percepción del tinnitus.
  • Terapia de reentrenamiento para tinnitus (TRT).
  • Psicoterapia: es conocido que el tinnitus puede causar algún grado de afectación emocional, como ansiedad o depresión. La terapia conductiva conductual anima al paciente a examinar los procesos de pensamiento que puedan resultar en angustia y negatividad.
  • Farmacológicos: dependiendo del caso, el médico puede indicar antagonistas de receptores NMDA, antiepilépticos, antidepresivos, antihistamínicos, benzodiacepinas corticoides.
Examen de oído.
Si tras un examen completo se descartan causas graves y el paciente puede seguir con su vida cotidiana, se evitan los abordajes farmacológicos.

¿Qué conocimiento debemos llevar a casa?

El tinnitus es un síntoma muy frecuente. Después de una detallada historia clínica, un examen físico y los exámenes complementarios, se puede llegar a clasificar como primario o secundario a una enfermedad. El objetivo del tratamiento dependerá de la causa que lo produce.

Conocer y comprender las causas de los acúfenos, así como saber que existen múltiples tratamientos en la actualidad y en investigación, mitiga la ansiedad y el temor del paciente. Siempre hay que consultar con un otorrinolaringólogo ante la duda.

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