Tipos principales de dolor de cabeza

Sara Santos Lorente · 9 agosto, 2019
El dolor de cabeza es un síntoma muy común que puede estar asociado a otras afecciones o no. En este artículo te resumimos los tipos de cefaleas principales y sus características.

El dolor de cabeza se produce por diferentes causas y es muy común en la sociedad. Es un síntoma inespecífico que se asocia a muchas otras enfermedades primarias; pero también es un problema por sí mismo, como es el caso de la migraña, por ejemplo. Existen muchos tipos de dolores de cabeza.

En general, las mujeres sufren dolores de cabeza de manera más frecuente que los hombres. Aproximadamente un 10 % de la población sufre migrañas, pero hasta un 40% sufre cefalea tensional. Otro tipo de dolor de cabeza es la cefalea en racimos, la cual afecta a 1 de cada 1.000 personas.

Existen diferentes tipos de cefaleas que se clasifican en primarias y secundarias.

Dolores de cabeza primarios

Migraña

La migraña es un tipo de cefalea primaria que afecta aproximadamente al 10 % de la población. Se estima que es el tercer trastorno más prevalente del mundo. Afecta especialmente a mujeres entre 25 y 55 años.

El dolor de cabeza característico de la migraña suele tener una intensidad entre moderada y severa. Además, suele aparecer en un solo lado de la cabeza (unilateral) y de manera pulsátil.

La migraña se clasifica en dos grandes tipos:

  • Migraña episódica: los dolores de cabeza aparecen en forma de “ataque migrañoso” que dura entre 4 y 72 horas. Las crisis migrañosas suelen estar acompañadas por náuseas o ganas de vomitar e hipersensibilidad a la luz y al ruido.
  • Migraña crónica: en este caso, el dolor de cabeza aparece durante 15 o más días al mes, durante más de tres meses al año.
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Cefalea tensional

Las cefaleas tensionales son un tipo de dolor de cabeza muy común; se cree que afecta aproximadamente al 40 % de la población. Suele aparecer entre los 25 y 30 años, afectando más a mujeres. En este caso, el dolor de cabeza se caracteriza por ser bilateral y con sensación de opresión o pesadez.

El dolor de cabeza tensional se divide en crónico o episódico:

  • Cefalea tensional episódica: puede ser más o menos frecuente, incluso menos de una vez al mes, pero cuando es muy frecuente, puede conllevar una discapacidad para la persona que lo padece. En este caso, suele ser necesario el tratamiento farmacológico.
  • Cefalea tensional crónica: en este caso, el dolor de cabeza es persistente y afecta a la calidad de vida de los pacientes de manera importante.

Los mecanismos por los que se produce el dolor de cabeza tensional no están claros. Se cree que son mecanismos más periféricos los que producen la cefalea tipo episódica. En cambio, la cefalea tensional crónica se cree que está más relacionada con procesos a nivel central.

Una característica bastante frecuente en las personas que padecen este tipo de cefalea, es la mayor sensibilidad de los músculos que rodean la cabeza, especialmente cuando mayor es el dolor. Además, no siempre es fácil distinguir entre una cefalea tensional y la migraña, cuando esta es leve.

Cefalea en racimos

La cefalea en racimos aparece entre los 20 y 40 años, y es unas tres veces más frecuente en hombres que en mujeres.

En este caso, el dolor de cabeza es severo y suele aparecer a un solo lado de la cabeza, especialmente en la zona que rodea al ojo. Las crisis suelen durar entre 15 y 180 minutos y la frecuencia de aparición puede variar desde una vez en días alternos hasta varias veces en el mismo día.

Además, los ataques suelen ocurrir en series o “racimos”, que pueden durar semanas o meses, con separación de meses o incluso años. Algunos síntomas asociados son el lagrimeo, la congestión nasal y/o sudoración de la cara.

En función de ello, la cefalea en racimos se divide también en episódica o crónica:

  • Cefalea en racimos episódica: los dolores de cabeza aparecen durante periodos de entre 7 días y un año, separados por periodos de al menos tres meses.
  • Cefalea en racimos crónica: el dolor de cabeza aparece durante un año o más, sin periodo de remisión o con remisiones que duran menos de 3 meses.
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Otros dolores de cabeza primarios

Existen dolores de cabeza de causa muy variada que se consideran primarios porque son provocados por estímulos fisiológicos que no son, en principio, dañinos para el organismo. No se conocen con certeza los mecanismos por los que se producen este tipo de dolores de cabeza. Por ejemplo, podemos incluir en este grupo:

  • Dolores de cabeza asociados al esfuerzo físico (como la tos, el ejercicio o la actividad sexual).
  • Cefaleas debidas al frío o a la presión externa.
  • Dolor de cuero cabelludo.

Dolores de cabeza secundarios

En este caso, el dolor de cabeza aparece a causa de otro problema de salud previo. Por ejemplo:

  • Dolor de cabeza asociado a un daño en la cabeza o en el cuello.
  • Cefalea debida a un trastorno venoso craneal o cervical.
  • Dolor de cabeza debido a la toma o retirada de algún medicamento.
  • Dolor de cabeza relacionado con una infección (por ejemplo, cuando tenemos gripe).
  • Cuando tenemos alguna afección en cuello, ojos, nariz, boca, dientes.
  • Cefaleas asociadas a trastornos psiquiátricos.

Conclusión sobre el dolor de cabeza

Existen muchos tipos de dolor de cabeza. Se dividen en primarios o secundarios, en función de si están provocados por otra patología o problema de salud previo o no. En general afectan más a mujeres que a hombres. La edad más frecuente de aparición está entre los 20 y los 55 años.

Las cefaleas primarias más frecuentes son la migraña, la cefalea tensional y la cefalea en racimos. El dolor de cabeza, en sus diferentes formas, afecta a una gran parte de la población, disminuyendo su calidad de vida.

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