Cómo ayudar a los niños a enfrentar el duelo

El duelo es una experiencia muy compleja para los adultos, de modo que lo es más para los niños. Conoce cómo ayudarlos a afrontar el proceso.
Cómo ayudar a los niños a enfrentar el duelo
Laura Ruiz Mitjana

Revisado y aprobado por la psicóloga Laura Ruiz Mitjana.

Última actualización: 17 agosto, 2022

Ayudar a los niños a enfrentar el duelo es algo que a la mayoría de los adultos les resulta difícil de abordar. En efecto, todos ellos quieren protegerlos de la oleada de emociones y consecuencias de una pérdida; pero en la práctica muy pocos tienen las herramientas para hacerlo. El duelo infantil puede ser un poco diferente al de los adultos, pero el impacto nunca pasa desapercibido.

El duelo se puede manifestar por la pérdida de un objeto querido, una mascota o una persona querida. También puede desarrollarse ante procesos de pérdida más abstractas, como por ejemplo una mudanza, un cambio de escuela y demás. Hoy recuperamos 7 consejos para ayudar a los niños a enfrentar el duelo y algunas reflexiones al respecto.

Consejos para ayudar a los niños a enfrentar el duelo

Como bien señalan los expertos, las reacciones de duelo en los jóvenes están influenciadas por los procesos de desarrollo, de manera que se manifiestan de forma diferente de acuerdo con la edad y la etapa de crecimiento del niño. No existen dos procesos de duelo infantil iguales, aunque en líneas generales la mayoría de ellos desarrollan las etapas establecidas por Kübler-Ross.

Ciertamente, son los cuidadores, los padres o los tutores los principales responsables de sobrellevar el proceso. Los investigadores no dejan de alertar de la subestimación que se hacen los adultos sobre la capacidad de asimilar la idea de la muerte en los más pequeños. Dicha subestimación se puede interponer en ayudar a los niños a enfrentar el duelo. Te dejamos con algunas cosas que puedes hacer.

1. Identifica las primeras señales

Un duelo no resuelto o no superado a menudo deriva en consecuencias que perduran hasta la edad adulta. En los niños esto sucede porque su entorno no es capaz de identificar que el pequeño atraviesa por este proceso.

El duelo infantil no siempre es evidente, de manera que los padres deben percatarse de algunas señales indicadoras. Recopilamos las más importantes siguiendo a la Academia Americana de Psiquiatría Infantil y Adolescente:

  • Negación persistente del proceso de pérdida (por ejemplo, esperar que la persona o mascota eventualmente regrese).
  • Ausencia de independencia al momento de hacer tareas que ya hacía por sí mismo.
  • Problemas para dormir.
  • Pérdida de apetito.
  • Miedo patológico a quedarse solo.
  • Problemas en sus relaciones interpersonales (en especial con los amigos de su edad).
  • Caída del rendimiento escolar.
  • Declaraciones repetidas de querer unirse al objeto de la pérdida (el familiar, la mascota y demás).
  • Imitar de manera excesiva el objeto de la pérdida.
  • Juegos en los que aparentemente interactúa con el objeto de la pérdida.
  • Actitudes excesivamente infantiles (en relación con su edad).
  • Dificultad para concentrarse.
  • Ansiedad.
  • Sentimientos de culpa.

Los especialistas advierten que en casos complicados pueden desarrollarse episodios de depresión, trastornos de ansiedad, trastorno de estrés postraumático e incluso ideas suicidas. Es por esta razón que identificar los signos iniciales es una de las mejores formas de ayudar a los niños a enfrentar el duelo, ya que al hacerlo se evita que los síntomas evolucionen a todas estas patologías.

2. Sé honesto en todo momento

Para ayudar a los niños a enfrentar el duelo hay que abrir la mente
Es mejor hablar con claridad y responsabilidad antes que omitir información importante sobre la muerte. Por supuesto, esto conlleva una adaptación al nivel de los niños.

Ya hemos comentado que los adultos tienden a subestimar la asimilación de algunos conceptos relacionados con la muerte y con la pérdida. Esto puede llevarlos a utilizar eufemismos o ideas poco claras para comunicar este proceso a los niños. Como resultado estos no lograrán asimilar por completo las consecuencias de la pérdida, e incluso pueden sentirse engañados cuando descubran la realidad más adelante.

Frases como “lo perdimos”, “ya no está con nosotros”, “ahora está durmiendo”, “se fue al cielo” y demás pueden resultar muy claras para ti, no así para él. No es necesario que seas muy detallado con las explicaciones, pero sí que enfatices que se trata de una despedida permanente.

Es por esta razón que algunos expertos sugieren enseñar a los niños a enfrentar la muerte desde la escuela; de manera que estén preparados para sucesos como estos.

3. Sé paciente

Cada proceso de duelo es diferente, así que encontramos aquellos que se finalizan en un par de semanas y otros que se extienden por meses o años. También es común que el cierre no sea definitivo, de manera que muchos pequeños atraviesan entradas y salidas del proceso. Por todo esto es que debes ser paciente y comprensivo, y evitar hacer recordatorios permanentes de dicha pérdida.

Algunas fechas como el aniversario de la muerte o las fotografías pueden despertar en ellos síntomas del duelo infantil. No se trata de alejarlos por completo de ellas, pero sí dimensionar que la exposición excesiva es contraproducente. Sé paciente con los tiempos, y comprende que incluso los adultos tardan años en sanar por completo una pérdida cercana.

4. Proporciona seguridad y protección

Es de gran ayuda para los niños contar con un adulto que les proporcione seguridad y protección. Es probable que si el duelo es consecuencia de la muerte de un ser querido estos también tengan miedo de morir. Por esta razón es que la seguridad que le ofrezcas al respecto es vital para evitar que las emociones se desborden. Además, estos serán más abiertos a comunicar sus sentimientos e ideas en estos contextos.

5. Permite que exprese sus sentimientos

Para ayudar a los niños a enfrentar el duelo hay que entender el proceso
A pesar de que la percepción de los niños sobre la muerte es diferente a la de los adultos, sus sentimientos son genuinos y es importante valorarlos.

Escuchar lo que tienen que decir es mejor que reprimir sus sentimientos. El llanto, la tristeza y la angustia son mecanismos naturales para lidiar con una pérdida. Son por tanto reacciones naturales, las cuales no desaparecen cuando se reprimen.

Al contrario, cuando se reprime algo no se hace más que ocultarlo; lo que da pie a que resurja en cualquier momento del futuro. Si quieres ayudar a los niños a enfrentar el duelo permite así que expresen sus sentimientos.

6. Lee libros al respecto

No podemos aquí sintetizar todas las ideas, reflexiones y consejos de los expertos en relación con el duelo infantil. Por tanto, te recomendamos que leas libros al respecto; en especial aquellos que han sido escritos por verdaderos especialistas. Lo que aprendas con estos lo puedes aplicar con el pequeño, en especial en lo relacionado con las preguntas que surgen en el proceso y en los casos más graves.

7. Busca ayuda profesional

Si los síntomas son muy graves o los consejos anteriores no están teniendo el impacto que desearías, lo mejor que puedes hacer es buscar ayuda profesional. Esto es, la mediación de un psicólogo infantil. Este cuenta con las herramientas teóricas y prácticas para lidiar con el duelo, en especial cuando este está interfiriendo en diversos aspectos de su bienestar. En algunos casos puede ser la mejor forma de ayudar a un niño a superar el duelo.

Aunque son los padres quienes deben hacer frente al duelo infantil, todos aquellos que lo rodean también deben hacer lo propio. Los investigadores señalan el papel de los profesores en estos casos.

Estos pueden detectar cosas que pasan por alto a los padres, y pueden abordar el problema de la mano del psicólogo escolar. Esperamos que estas palabras hayan sido de ayuda y que las apliques para lidiar con este proceso en los pequeños.

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