Diarrea del viajero: síntomas, causas y tratamiento

La diarrea del viajero es una patología muy común en personas que visitan países de América Latina y otras regiones. Afortunadamente, la infección desaparece por sí sola al cabo de algunos días.
Diarrea del viajero: síntomas, causas y tratamiento
Diego Pereira

Revisado y aprobado por el médico Diego Pereira el 11 noviembre, 2021.

Escrito por Luis Rodolfo Rojas Gonzalez, 11 noviembre, 2021

Última actualización: 11 noviembre, 2021

Algunas actividades, como los viajes a países en vías de desarrollo, aumentan la probabilidad de padecer infecciones gastrointestinales. Una de las afecciones más frecuentes en los turistas es la diarrea del viajero. Por fortuna, se trata de un cuadro leve y autolimitado en la mayoría de los casos. ¿Deseas saber más sobre la patología? ¡Sigue leyendo!

La diarrea del viajero es un síndrome que se observa con frecuencia en aquellas personas que viajan a países con ingresos bajos. La enfermedad se caracteriza por la presencia de diarrea y algunos síntomas gastrointestinales menores.

Múltiples estudios afirman que entre el 20 % y 50 % de los viajeros se ve afectado por esta condición. La patología se debe a la presencia de gérmenes en el agua y los alimentos por condiciones sanitarias deficientes. Sin embargo, la población está adaptada a los microorganismos, por lo que no padecen la enfermedad.

Síntomas

La diarrea del viajero y sus complicaciones
En casos graves, la diarrea del viajero puede originar un cuadro de deshidratación.

La diarrea del viajero se caracteriza por la aparición súbita de los síntomas a las pocas horas de ingerir alimentos o agua contaminados. El principal síntoma referido por las personas es la diarrea. De hecho, es posible tener 3 o más evacuaciones blandas o líquidas en menos de 24 horas.

La cantidad de deposiciones diarias puede variar dependiendo de la situación. Sin embargo, la enfermedad no genera mayores complicaciones en los adultos. La diarrea también puede acompañarse de uno o más de los siguientes síntomas:

  • Cólicos abdominales.
  • Necesidad urgente de defecar.
  • Náuseas y vómitos.
  • Fiebre leve.
  • Dolores musculares.
  • Deposiciones con sangre.

Por otro lado, los niños con diarrea del viajero pueden presentar signos de deshidratación como sequedad bucal y llanto sin lágrimas. Los padres deben prestar especial atención a los niños enfermos, sobre todo si existe fiebre alta, defecaciones frecuentes y vómitos abundantes.

Causas de la diarrea del viajero

Esta afección gastrointestinal se produce debido a la ingesta de alimentos o bebidas contaminados con gérmenes patógenos. La diarrea del viajero es característica de aquellas personas que visitan países en vías de desarrollo, debido a las condiciones sanitarias deficientes.

Los países con mayor incidencia de diarrea del viajero son aquellos ubicados en América Latina, Asia, el Medio Oriente y África. Las bacterias son los principales agentes etiológicos responsables de la enfermedad.

Algunas investigaciones establecen que Escherichia coli enterotoxigénica es el principal responsable, ocasionando hasta el 30 % de los casos en América Latina. No obstante, la infección también puede deberse a la acción de otras bacterias como:

  • Shigella spp.
  • Salmonella spp.
  • Campylobacter spp.
  • Aeromonas.
  • Vibrio cholerae.

Por su parte, algunos virus y parásitos también son capaces de generar la afección, sin embargo, su frecuencia es mucho menor. Dentro de los agentes virales encontrados con mayor frecuencia destacan los norovirus y los rotavirus. Los parásitos con mayor relevancia en la patología son Giardia lamblia y Entamoeba histolytica.

Factores de riesgo

A pesar de que cualquier persona puede padecer diarrea del viajero, esta enfermedad se ve con mayor frecuencia en ciertos grupos de personas. Los factores de riesgo dependerán tanto del huésped como de las características propias del viaje y del destino. En este sentido, es posible identificar los siguientes factores de riesgo:

  • Viajes que duren más de una semana.
  • Personas inmunocomprometidas.
  • Tomar antiácidos de forma constante.
  • Viajar durante los meses cálidos.
  • Ser joven.
  • Tener diabetes, hipertensión o alguna otra patología de base.

Diagnóstico

El diagnóstico de la diarrea del viajero suele ser clínico y no amerita la realización de pruebas de laboratorio. La presencia de diarrea durante al menos 1 día y los antecedentes de viajes son suficientes para realizar el diagnóstico.

Las pruebas para el diagnóstico de la diarrea son necesarias en los casos más severos. Todas las personas con sangre en las heces o con diarrea por más de 3 días deberán hacerse un examen directo de heces. Este resulta ser la forma más rápida y efectiva de identificar al patógeno.

Tratamiento de la diarrea del viajero

La diarrea del viajero es un cuadro autolimitado, por lo que suele desaparecer por sí solo al cabo de 2 o 3 días sin necesidad de medicamentos. Lo ideal es que las personas mantengan una adecuada reposición de líquidos mientras duran los síntomas para evitar la deshidratación.

El consumo de sueros de rehidratación oral son de especial utilidad en los niños, ya que son los más vulnerables. Algunos medicamentos como la loperamida disminuyen la motilidad intestinal, por lo que ayudan con los cólicos intestinales. Además, el uso de probióticos puede reducir la duración de la diarrea.

Los antibióticos solamente están recomendados en aquellas personas con diarrea severa o que presenten síntomas graves. Estos medicamentos se emplean en el tratamiento de bacterias o parásitos específicos. De hecho, estudios demuestran que los antibióticos reducen 1 día y medio la duración de la diarrea en los casos moderados y severos.

¿Cómo prevenir la diarrea del viajero?

La diarrea del viajero puede prevenirse
Es importante garantizar que los alimentos y el agua que se consuma durante el viaje estén en condiciones óptimas.

Por fortuna, existen múltiples medidas que se pueden aplicar para prevenir la aparición de la diarrea del viajero. Las medidas están orientadas a disminuir la probabilidad de contagio a través del agua y los alimentos. De esta manera, las personas pueden seguir estas recomendaciones:

  • Consumir siempre agua embotellada.
  • Evitar usar agua no esterilizada del grifo, pozos o arroyos.
  • Hervir por 3 minutos el agua que se vaya a utilizar.
  • Comer en restaurantes bien establecidos.
  • Evitar los alimentos expedidos por vendedores ambulantes.
  • Mantener la boca cerrada durante la ducha.
  • No comer frutas sin pelar.
  • Lavarse las manos de forma regular con agua y jabón.

Una enfermedad leve y autolimitada

Por fortuna, la diarrea del viajero cursa como una infección leve del tracto gastrointestinal, por lo que no genera mayores complicaciones en los adultos. Las mayores consecuencias de la enfermedad recaen en el viaje, ya que aumenta la duración y altera las planificaciones.

En algunos casos, la enfermedad puede deberse a gérmenes muy nocivos, los cuales requieren tratamiento antibiótico durante varios días. Además, los niños pueden presentar cuadros severos de deshidratación si la diarrea es abundante. En este sentido, es fundamental consultar al médico siempre que se presenten síntomas de la enfermedad.

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