Différences entre bronchite et bronchiolite

Bien qu'elles partagent des caractéristiques communes, il existe des différences entre la bronchite et la bronchiolite. Aujourd'hui, nous vous présentons les plus importantes.
Différences entre bronchite et bronchiolite

Dernière mise à jour : 16 décembre, 2022

Selon l’Organisation mondiale de la santé (OMS), les maladies respiratoires sont la principale cause de décès et d’invalidité dans le monde. Le catalogue des affections est très varié et leur diagnostic, leurs caractéristiques et leur traitement peuvent donner lieu à des malentendus. Dans les prochaines lignes, nous expliquons les différences entre la bronchite et la bronchiolite.

Naturellement, les deux conditions partagent des similitudes ou des parallèles, bien qu’en pratique, elles puissent être clairement distinguées. Les symptômes en général sont très similaires, bien que les causes, le lieu où il se concentre et le traitement diffèrent par de grands aspects. Avant d’établir les différences entre la bronchite et la bronchiolite, définissons d’abord à quoi chacune des conditions fait allusion.

Qu’est-ce que la bronchite ?

Radiographie des poumons.

La bronchite est classée comme l’inflammation des tubes (bronches) qui transportent l’air dans et hors des poumons. L’inflammation peut être accompagnée d’un gonflement et cela a diverses causes. Les virus, les bactéries et les agents toxiques ou irritants (air pollué ou fumée de cigarette) font partie de ses principaux déclencheurs.

On distingue deux types de bronchite : la bronchite aiguë et la bronchite chronique. La manifestation aiguë est plus fréquente, à tel point que les experts estiment que 5 % des adultes ont un épisode chaque année.

La bronchite chronique est plus grave et est considérée comme une variante de la maladie pulmonaire obstructive chronique (BPCO). Il s’agit d’une affection à long terme qui se développe presque toujours à la suite d’une exposition continue à des agents irritants (tels que la fumée de cigarette ou la combustion de la biomasse).

De nombreux épisodes sont déclenchés par une infection virale. Les rhinovirus, les entérovirus, les adénovirus, la grippe A et B et la para influenza sont à l’origine de nombreux cas. Certaines bactéries telles que Bordetella pertussis peuvent également en être la cause. Le tabagisme, l’inhalation d’agents chimiques ou toxiques et de poussières peuvent également déclencher une bronchite chez les sujets.

Qu’est-ce que la bronchiolite ?

La bronchiolite est une inflammation des petits tubes qui transportent l’air dans et hors des poumons (appelés bronchioles). Elle se manifeste souvent par des épidémies et, selon les experts, touche entre 1% et 3% de tous les bébés de moins d’un an. La quasi-totalité des cas s’expliquent par des infections virales, notamment le rhinovirus, le parainfluenza de type 3 et le virus respiratoire syncytial.

Les virus se déplacent des tubes respiratoires principaux (bronches) vers les tubes secondaires (bronchioles). Ils y déclenchent une nécrose épithéliale, accompagnée d’une réponse inflammatoire.

La plupart des épisodes sont signalés chez des enfants de moins de deux ans. La bronchiolite se développe presque toujours avec des signes aigus. Bien que dans certains cas il puisse y avoir des complications qui, en l’absence de traitement, peuvent entraîner la mort du nourrisson.

Bien que moins fréquente, la bactérie Mycoplasma pneumoniae peut également causer la maladie. Une exposition constante ou permanente à des substances irritantes (comme la fumée de cigarette) explique également certains cas. Malgré cela, une bonne partie des épisodes trouvent leur origine dans des infections virales qui se manifestent souvent par des épidémies.

Différences entre bronchite et bronchiolite

Une femme qui tousse.

Maintenant que vous avez une compréhension générale des caractéristiques des conditions, vous pouvez mieux comprendre les différences entre la bronchite et la bronchiolite. Dans les lignes suivantes, nous résumons les points les plus importants qui fonctionnent comme des axes de différenciation :

  • Symptômes spécifiques : bien que les deux affections partagent une respiration sifflante, une toux accompagnée de mucosités, une congestion nasale et de la fièvre, elles présentent également des symptômes spécifiques. Par exemple, la bronchite commence souvent par des symptômes dans les voies respiratoires supérieures. Ceux-ci comprennent la congestion nasale, l’écoulement post-nasal et le mal de gorge.
  • Population touchée : la bronchiolite est une maladie presque exclusive au stade de l’enfance. La bronchite aiguë n’a pas de tranche d’âge standard, bien que la bronchite chronique se manifeste généralement après l’âge de quarante ans. C’est l’une des principales différences entre la bronchite et la bronchiolite.
  • Facteurs de risque associés : les fumeurs de longue date, qui peuvent avoir un système immunitaire affaibli, et les patients allergiques sont plus susceptibles de développer une bronchite. Une naissance prématurée, des affections pulmonaires sous-jacentes, un allaitement court et un contact étroit avec d’autres nourrissons sont tous des causes de bronchiolite.
  • Options de traitement : dans les deux cas, un traitement symptomatique est choisi, surtout lorsqu’il a été déterminé que le déclencheur est un virus. L’hospitalisation dans les cas modérés ou graves n’est pas rare.
  • Lieu d’évolution : enfin, une des différences notables entre bronchite et bronchiolite se situe dans son lieu d’évolution. Dans le premier cas, l’inflammation se concentre dans les voies respiratoires principales, dans le second dans les secondaires (les dernières branches de la principale). Ceci, combiné aux autres critères, permet d’établir des différences claires.

Comment gérer ces deux maladies?

Le fait de boire beaucoup d’eau, de se reposer ainsi que les thérapies respiratoires complètent souvent les options de traitement dans les deux cas. Gardez à l’esprit que la bronchiolite peut être difficile à déterminer chez certains bébés. En partie à cause des complications associées à la détermination de leurs symptômes (l’incapacité d’eux à les communiquer).

Enfin, dans les deux cas les complications sont de l’ordre de l’hypoxie, de la déshydratation et de la pneumonie. Heureusement, la plupart des épisodes sont très bien traités.



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  • Smyth, R. L., & Openshaw, P. J. Bronchiolitis. The lancet. 2006; 368(9532): 312-322.

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